Posted inUncategorized

Una enorme fuente de energía limpia puede estar bajo tierra – NYTimes – EnergiestNet

Un trabajador extrae una sonda que analiza la presencia de hidrógeno a 800 metros de profundidad, en Lorraine, Francia.Credit...Violette Franchi para The New York TimesEn el este de Francia, y otros lugares del mundo, los yacimientos de hidrógeno natural prometen abundante energía. Pero sigue habiendo interrogantes en torno a uno de los combustibles más limpios de la naturaleza. Un trabajador extrae una sonda que analiza la presencia de hidrógeno a 800 metros de profundidad, en Lorraine, Francia. (Violette Franchi para The New York Times)

Liz Alderman, NYtimes

PARIS
Energiesnet.com 12 12 2023

En un día reciente, en el suelo rocoso de Lorena, otrora región carbonífera cercana a la frontera franco-alemana, un grupo de científicos guiaba una pequeña sonda a través de una perforación de poco más de 800 metros en la corteza terrestre.

En la capa freática había un hallazgo emocionante: burbujas del tamaño de las que produce la champaña que indicaban la presencia de un posible depósito gigantesco del llamado hidrógeno blanco, uno de los combustibles más limpios de la naturaleza.

“El hidrógeno es mágico: cuando lo quemas, liberas agua, por lo que no hay emisiones de carbono que calienten el planeta”, explicó uno de los científicos, Jacques Pironon, investigador sénior y profesor de la Universidad de Lorena. “Creemos que descubrimos uno de los mayores yacimientos de hidrógeno natural en el mundo”.

El descubrimiento de Pironon y otro científico, Philippe de Donato, ambos miembros del respetado Centro Nacional de Investigación Científica de Francia, causó sensación en ese país, donde el gobierno se comprometió a convertirse en un líder europeo del hidrógeno limpio.

Todavía hay muchos cuestionamientos en torno al hallazgo, como su tamaño exacto y la mejor manera de extraer el gas. Sin embargo, se ha sumado a una serie de pistas en otras partes del mundo que apuntan hacia un posible santo grial de la energía limpia que está escondido en la tierra, listo para ser extraído.

Three men in yellow work jackets, two wearing hard hats, sit outside with a rustic background behind them. De izquierda a derecha, Philippe de Donato, Aurélien Randi y Jacques Pironon en la perforación de Lorena. “Podríamos tener una auténtica fábrica de hidrógeno escondida bajo nuestros pies”, dijo De Donato. (Violette Franchi para The New York Times)

Gobiernos y empresas de todo el mundo han apostado por el hidrógeno como el pilar fundamental en la lucha contra el cambio climático. Una industria multimillonaria, con un respaldo de miles de millones más en subsidios e inversiones privadas, ha surgido para apoyar la producción de hidrógeno que, en teoría, podría sustituir a los combustibles fósiles para impulsar fábricas, camiones, barcos y aviones, y así eliminar casi la mitad de todas las emisiones que calientan el planeta.

No obstante, crear hidrógeno comercial implica dividir el agua en hidrógeno y oxígeno, una tarea que requiere energía. Si para esto se utilizan combustibles fósiles, el proceso genera emisiones de gases de efecto invernadero y el resultado se llama hidrógeno gris. Aprovechar la electricidad renovable de las turbinas eólicas y los paneles solares para producir el llamado hidrógeno verde es más limpio, pero también resulta más caro.

Según los científicos, el hidrógeno natural, también llamado hidrógeno blanco debido a su pureza, podría cambiar las reglas del juego porque es una fuente potencial de energía limpia que genera la Tierra de manera continua. Los depósitos de hidrógeno se forman cuando el agua caliente se topa con rocas ricas en hierro. Según el Servicio Geológico de Estados Unidos, tan solo una pequeña fracción de estos depósitos podría proporcionar suficiente energía limpia para cientos de años.

“Si verifican este descubrimiento, entonces es muy significativo y tendría un gran impacto en la sociedad”, comentó Geoffrey Ellis, geoquímico del Servicio Geológico de Estados Unidos y experto mundial en hidrógeno, para referirse al hallazgo francés. “Hay muchos otros lugares en el mundo donde también podrían hacerse hallazgos similares y la gente lo está estudiando porque en verdad podría tener un impacto”.

En Lorena, los científicos afirmaron que sus pruebas sugieren que podría haber entre 46 y 260 millones de toneladas métricas de hidrógeno natural escondidas bajo las minas de carbón, las cuales quedaron abandonadas en la década de 1970, cuando Francia cambió a la energía nuclear. En comparación, cada año se producen en el mundo unos 70 millones de toneladas métricas de hidrógeno para fines comerciales.

En fechas recientes, se han detectado reservas naturales de hidrógeno en partes de Estados Unidos, Australia, África, Rusia y también en otros lugares de Europa. No es raro encontrar hidrógeno al perforar en busca de gas o petróleo pero, en el pasado, las empresas ignoraban esos descubrimientos debido a la escasa demanda.

Commercial and residential buildings along a street, with rural scenes painted on the side of one of the buildings. Un antiguo pueblo minero localizado cerca de la zona de perforación en el este de Francia. (Violette Franchi para The New York Times)

A rural scene with a dirt road, with puddles, in the foreground, and some small white structures in the distance. La zona de perforación, donde las pruebas indican que hasta 260 millones de toneladas métricas de hidrógeno natural podrían estar escondidas bajo tierra. (Violette Franchi para The New York Times)

Los investigadores tampoco le daban mucho crédito al hidrógeno blanco hasta que en 1987 se hizo un descubrimiento fortuito en Bourakébougou, un pequeño pueblo de Mali, donde un trabajador incendió por accidente un pozo de agua al encender un cigarrillo sobre él. Se descubrió que el pozo contenía hidrógeno natural y ahora se utiliza para abastecer de energía a tiendas y hogares después de que un emprendedor local contrató a una empresa petrolera para aprovechar el gas.

“La gente no había buscado hidrógeno natural durante años y años porque todo el mundo estaba concentrado en la extracción de petróleo y gas”, comentó Julien Moulin, presidente de Française De l’Énergie, una empresa de energías limpias que trabaja con Pironon y De Donato para probar y desarrollar proyectos de hidrógeno blanco. “Pero parece que estamos en el inicio de una nueva dinámica”, señaló.

La principal actividad de Française De l’Énergie ha sido recoger gas metano de las vetas de carbón y convertirlo en energía limpia para las industrias de la región. Con el descubrimiento del hidrógeno, la empresa intensificará las labores para explorarlo y extraerlo, declaró Moulin.

“Ya tenemos el pastel, ahora es cuestión de averiguar cómo comerlo”, opinó. “Hay que crear las herramientas para desarrollar este recurso y ese será el trabajo de los próximos años”.

Las labores realizadas en Lorena reflejan el entusiasmo generalizado que el hidrógeno natural propaga en la industria de los combustibles limpios. La comprensión cada vez mayor de que la Tierra es su propia fábrica de hidrógeno ha desencadenado una pequeña fiebre del oro entre investigadores y empresas energéticas emergentes ansiosas por encontrarlo.

En Australia, Gold Hydrogen, una empresa energética independiente, está excavando en busca de hidrógeno natural cerca de Adelaida tras desenterrar documentos históricos de dos pozos petroleros que fueron perforados en la década de 1930 y mostraban la existencia de grandes cantidades de hidrógeno de gran pureza en la zona. Bill Gates es uno de los inversionistas estadounidenses que han financiado Koloma, una empresa de Colorado que busca hidrógeno en una enorme grieta geológica del Medio Oeste. En Europa, pequeñas empresas energéticas de España, Suiza, los países nórdicos y otros países están explorando la corteza terrestre.

 La sonda de hidrógeno vuelve a la superficie. La sonda de hidrógeno vuelve a la superficie.

Aún no se sabe si el hidrógeno blanco está a la altura de las expectativas. Hasta ahora, los hallazgos van desde los potencialmente enormes que pueden tardar años en verificarse, como el de Lorena, hasta acumulaciones pequeñas o muy profundas que es posible que no sean viables desde el punto de vista económico, según Ellis. Persisten las dudas sobre si se trata de una fuente ilimitada de combustible limpio. Las grandes petroleras, como la francesa TotalEnergies, no se han lanzado a invertir y parece que esperan a ver cómo evoluciona la situación.

Luego está el costo. Aunque Estados Unidos y Europa han destinado miles de millones a subsidiar el desarrollo de hidrógeno verde a partir de energías renovables, nada de ese dinero se destina a fomentar la producción de hidrógeno blanco.

Y los productores de hidrógeno blanco deben vigilar el precio final de su gas. Aunque la producción de hidrógeno verde cuesta unos 5 dólares por kilogramo —más del doble que la de hidrógeno gris—, el Departamento de Energía de EE. UU. está patrocinando un programa para lograr que, en una década, el precio del hidrógeno verde sea de 1 dólar por kilogramo.

En España, una empresa emergente llamada Helios Aragón está desarrollando un proyecto de producción de hidrógeno natural en los Pirineos que, según afirma, podrá igualar o superar ese precio.

“La primera duda es cuál será el costo”, afirmó Marco Alverà, director ejecutivo de Tree Energy Solutions, o TES, una empresa que planea producir e importar hidrógeno limpio a Europa. Para que el hidrógeno natural sea competitivo, “depende de muchos factores, como la presión a la que se encuentre el gas, la temperatura o el tipo de roca que se perfore”, explicó.

One worker stands in a hole in the floor beside a vertical metal pipe, and another kneels nearby. Está previsto que el año que viene se inicien nuevas perforaciones que alcanzarán una profundidad de hasta 2,83 kilómetros. (Violette Franchi para The New York Times)

Two hands turn valves on a metal device with thin tubes.   Ingenieros realizando pruebas con muestras de gas en busca de hidrógeno. (Violette Franchi para The New York Times)

Mientras tanto, Europa está construyendo una gran red de tuberías que podría transportar hidrógeno manufacturado a las fábricas y los depósitos de combustible. Se espera que algún día el hidrógeno blanco pueda circular por ellas.

Si todo marcha según lo planeado en Lorena, el próximo año comenzarán nuevas perforaciones con una sonda avanzada que tomará muestras de gas de hasta 2,8 kilómetros bajo tierra —lo cual es más profundo que la longitud del puente Golden Gate— para probar la magnitud de la mina de hidrógeno, con el objetivo de extraer hidrógeno natural para 2027 o 2028.

Pironon y De Donato tienen grandes esperanzas. Cuando empezaron a buscar el gas metano que dejaban las minas de carbón, en realidad descubrieron hidrógeno conforme más se adentraban. A 800 metros de profundidad, encontraron mayores concentraciones de hidrógeno a las registradas en cualquier otro lugar del mundo, mencionó De Donato.

“Podríamos tener una auténtica fábrica de hidrógeno escondida bajo nuestros pies”, afirmó. “Es un auténtico motivo de entusiasmo”.

Liz Alderman es la corresponsal jefa de negocios para Europa y escribe sobre la evolución económica, social y política en Europa. Más de Liz Alderman

nytimes.com 07 12 2023

FuenteUna enorme fuente de energía limpia puede estar bajo tierra – NYTimes – EnergiestNet

Deja un comentario

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *